人体の不思議・のどちんこ=口蓋垂

久しぶりに札幌芸術の森を訪れ、野外彫刻を鑑賞していたら、50~60cmくらいの石彫刻を発見しました。タイトルは“のどちんことはなのあな”。これにはびっくり仰天!!作家堀内氏(故人)が1965年に製作したものです。

口の中を観察してみると歯と舌がまず目につきます。上下ともに歯肉上に歯列があり、上顎には口蓋(硬・軟口蓋)下顎には舌、奥にはのどがあり、左右には扁桃があるとともに中央部にはのどちんこ(軟口蓋後縁正中部に乳頭状の細めのピンク色の突起)があります。見えづらいですが、更に奥には気道と食道、2つの道があります。のどちんこは大小長短人によって様々ですが、特に大きすぎたり、長すぎる人は就寝中にのどちんこ周辺の筋肉が緩み、喉が塞がれて気道が十分に確保できないことがあります。そして、のどちんこが振動することで、知らず知らずの内に大きないびきをたてている人も多いそうです。

呼吸は、鼻から酸素を取り入れ、咽頭で交差して体の前方の気管を通して肺へと送られる仕組みになっています。また、食物は口から咽頭を交差して体の後方の約25mもある管=食道から胃へと送られます。気管に水や食物が入ってしまうと、呼吸が困難になるため、反射的に咳き込んで吐き出そうとします。また、ゲップが出やすい人は胃液が口内に逆流しやすいです。のどちんこは誤って気管に物が入らないように蓋の役割を果たすとともに、逆流を防いでいます。この世の中で、のどちんこを持っているのは人間だけで、のどちんこの正式名称は“口蓋垂(コウガイスイ)”といいます。

特に高齢者になると、咳・たん・嚥下痛など多岐に渡って問題が生じやすいです。歯垢は歯はもちろん、義歯にも付着しているので、歯以上に毎食後の清掃を丁寧に行わなければいけません。もし歯垢が肺に入ってしまうと、誤嚥性肺炎などの病気の原因につながるので、注意してください。

食道は所々狭くなっており、全て同じ太さではありません。そのため、内面に異物がたまったまま、汚れているとガンなどの病気を引き起こす可能性もあります。特に飲酒後は汚れたままですので、酔っぱらったまま放置せずに、キレイに清掃していただきたいですね!そのためにも、よくうがいを行い、睡眠・栄養をしっかり摂ることで、免疫力を高めて、病気にかからないように日頃から努力しましょう。

 

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